La Pandemia de 1918. La gripe espa├▒ola o peste pulmonar

Pr├ícticamente todo el mundo sabe que la gripe es una enfermedad estacional que cada a├▒o cursa con distinta virulencia y sintomatolog├şa.

┬┐Qu├ę es el guerrero del seo se lleva el trofeo?

Esto se debe principalmente al tipo de ant├şgenos de superficie (hemaglutinina y neuridasa) presentes en el virus (influenza), cuya funci├│n es fijarse a la membrana de la c├ęlula a infectar para facilitar su penetraci├│n. La composici├│n de la cubierta externa resulta pues determinante a la hora de cuantificar la capacidad invasiva del virus.

Lo que quizás no todo el mundo sepa es que desde que existen registros, cada 50 años aproximadamente, la mutación de una de estas cepas, capaz de inhibir parcialmente la detección y respuesta del sistema inmunitario, resulta especialmente peligrosa y letal entre la población humana.

As├ş ocurri├│ durante el brote de gripe asi├ítica de 1957-58 (mutaci├│n del virus influenza A H2N2) y uno de los m├ís recientes y conocidos que comenz├│ en Hong Kong en 1997 (mutaci├│n del virus influenza A H5N1), ambos asociados a p├ęrdidas humanas y econ├│micas catastr├│ficas, pero incomparables a la mayor pandemia mundial de la historia humana, producida por una mutaci├│n del virus de influenza A, subtipo H1N1, conocida como gripe espa├▒ola o peste pulmonar de 1918-19.

Con una tasa de mortalidad de entre el 10% y el 20%, esta mutaci├│n result├│ especialmente virulenta entre las tropas combatientes durante la Primera Guerra Mundial. El fallecimiento que se produc├şa desde unas pocas horas hasta 3-4 d├şas tras la aparici├│n de los primeros s├şntomas, afect├│ por igual a todos los grupos de edades (especialmente a soldados, con un sistema pulmonar debilitado por la utilizaci├│n de gases t├│xicos durante los enfrentamientos y confinados en grandes grupos y espacios reducidos).

La ausencia de antibi├│ticos capaces de hacer frente a las bacterias oportunistas tras la infecci├│n v├şrica, y el desconcierto de un cuerpo m├ędico militar saturado de trabajo y desconocedor de los mecanismos de transmisi├│n (que lleg├│ a dudar por la parecida sintomatolog├şa si realmente se trataba de un virus o de un brote de peste), contribuyeron a la r├ípida proliferaci├│n de una infecci├│n que varios meses m├ís tarde alcanz├│ a la poblaci├│n civil de todas las edades.

S├şntomas: fiebre que alcanzaba los 41┬║ C, seguida de cefalea y dolores musculares intensos, que derivaban en complicaciones pulmonares, cianosis (color plomizo) y muerte por asfixia.

┬┐De donde viene el nombre de ┬źGripe espa├▒ola?

El nombre de ÔÇťGripe espa├▒olaÔÇŁ, responde a una teor├şa que relaciona el comienzo del brote (en un campamento militar franc├ęs) con una partida de latas de conserva espa├▒olas manipuladas por las tropas alemanas.

Otras teor├şas consideran paciente cero a un cocinero de un centro de instrucci├│n militar de Kansas. En cambio otros historiadores especulan que el inicio puede ser incluso anterior, en China o Francia en 1917.

Se llam├│ gripe espa├▒ola debido a la gran difusi├│n medi├ítica y sin censuras de la enfermedad que se hizo en Espa├▒a. Debido a la neutralidad de Espa├▒a en la Primera Guerra Mundial, se realiz├│ una importante cobertura period├şstica de la enfermedad.

Hay que tener en cuenta que esta enfermedad fue eclipsada en la esfera p├║blica por la I Guerra Mundial, en parte debido a que algunos gobiernos censuraron a los medios de sus pa├şses para evitar que informaran sobre sus efectos mientras duraba la guerra.

Evoluci├│n de la gripe espa├▒ola

En Abril de 1919, y tras acabar con la vida de entre 40 y 50 millones de personas en todo el mundo, el brote comenz├│ a remitir, para alivio de una sociedad ya devastada por los efectos de la guerra. Actualmente varios grupos de investigadores recaban datos y muestras de tejidos para secuenciar completamente el ADN de la letal cepa de influenza, y comprender con fines preventivos, los mecanismos que le confirieron tal virulencia.

Los primeros brotes aparecieron en la primavera de 1918. Los casos de enfermedad fueron limitados y mucho m├ís leves que los que se observar├şan durante las dos olas siguientes.

En septiembre de 1918, surgi├│ la segunda ola de influenza pand├ęmica en un campo de entrenamiento del Ej├ęrcito de los EE. UU. en las afueras de Boston y en una instalaci├│n naval en esa ciudad.

Esta ola fue devastadora y lleg├│ a su punto m├íximo en los EE. UU. entre septiembre y noviembre. M├ís de 100 000 personas murieron en los EE. UU. solamente en octubre.

La tercera y ├║ltima ola comenz├│ a principios de 1919, dur├│ toda la primavera y caus├│ incluso m├ís casos de enfermedad y muerte. Si bien fue grave, esta ola no fue tan mortal como la segunda. La pandemia de influenza finalmente amain├│ en el verano de 1919 en los EE. UU., despu├ęs de dejar familias y comunidades diezmadas que tuvieron que superar la situaci├│n. Los cient├şficos ahora saben que esta pandemia fue causada por el virus H1N1, que continu├│ circulando como un virus estacional en todo el mundo durante los 38 a├▒os siguientes.

Diferencias de la COVID-19 y la gripe espa├▒ola

Covid-19 es el acr├│nimo de Coronavirus Disease 2019, enfermedad producida por un coronavirus (cuyo nombre oficial es SARS-CoV-2)

A diferencia de la actual pandemia, la mayor├şa de las v├şctimas fatales de la gripe espa├▒ola fueron personas entre los 20 y los 40 a├▒os, y los hombres se vieron notoriamente m├ís afectados que las mujeres.

Un estudio reciente estima que cerca del 0,5% de la poblaci├│n de EE.UU. de aquel entonces muri├│ debido a la pandemia (cerca de 550.000 personas). En cambio, India vio fallecer a 17 millones de personas en el pa├şs debido a la enfermedad.

En muchos pa├şses, no quedaban hombres j├│venes para llevar adelante el negocio familiar, dirigir las granjas, capacitarse para profesiones y oficios, casarse y criar hijos para reemplazar a esos millones que hab├şan muerto. La falta de trabajadores causada por la gripe y la guerra le dio a las mujeres el acceso al mercado laboral.

Los paralelismos entre ambas pandemias son muy claros: se dijo desde el principio en ambas enfermedades, que iba a ser un costipado sin importancia y no iba a llegar más allá, sin embargo, en ambos casos, los sistemas sanitarios se saturaron.

Las medidas tomadas hace un siglo fueron similares a las actuales, desinfecci├│n, cierres de espacios p├║blicos, escuelas y fronteras. Los historiadores han descubierto que las multas por no llevar mascarilla durante la gripe espa├▒ola ascend├şan a 100 dolares.

Tanto en 1918 como ahora, se comprendi├│ que las multitudes eran el mayor foco de contagio. Se produjeron confinamientos y se aplicaron medidas preventivas imponiendo algunos cordones sanitarios, profundizando en el seguimiento de medidas higi├ęnicas y promoviendo cuarentenas para los sospechosos.

Cuarentenas y aislamiento social

La historia del aislamiento social de comienzos del siglo XX es una historia de dos ciudades: en septiembre de 1918, distintas localidades de EE.UU. organizaron desfiles para promover los bonos de guerra, cuyas ventas ayudar├şan en la financiaci├│n del conflicto que a├║n no hab├şa terminado por completo.

Dos de estas ciudades tomaron medidas diametralmente distintas respecto al desfile una vez se conocieron los primeros casos de la enfermedad. Mientras que Filadelfia decidi├│ seguir adelante con el evento, San Luis opt├│ por cancelarlo.

Un mes despu├ęs, m├ís de 10.000 personas hab├şan muerto de gripe en la primera. Mientras que en San Luis, el n├║mero total se mantuvo por debajo de 700.

La disparidad en las estad├şsticas se convirti├│ un caso de estudio que concluy├│ que la distancia social es una estrategia eficaz para frenar las epidemias.

Un an├ílisis de las intervenciones que se hicieron en varias ciudades durante 1918 mostr├│ que aquellos municipios que hab├şan prohibido reuniones masivas y hab├şan cerrado teatros, escuelas e iglesias tuvieron un menor n├║mero de muertes.

Además, un equipo de economistas de EE.UU. llegó a la conclusión de que las ciudades que tomaron las medidas más estrictas fueron las que luego tuvieron una recuperación económica más rápida.

┬┐Cuando se acabara la pandemia actual, COVID-19?

Ahora, estamos viviendo un caso similar con la COVID-19, pero los medios con los que contamos son muy diferentes que los que se ten├şa a principios del siglo XX. Disponemos de antibi├│ticos y medicinas con las que no se contaba hace muchos a├▒os. El avance en la medicina ha sido de una magnitud sin precedentes especialmente en la segunda mitad del siglo XX.

Si fuimos capaces de seguir adelante al principio del siglo XX ┬┐no vamos a poder ser capaces de ganar la batalla en el siglo XXI? ┬┐Por qu├ę no echamos la vista atr├ís y estudiamos c├│mo se sali├│ de dicha pandemia?

Estamos viviendo una segunda oleada y seguramente vendr├í una tercera, una cuarta, etc., hasta que acabe como un virus estacional, pero lo que s├ş est├í en nuestras manos es evitar excesivas muertes, manteniendo la distancia social, utilizando la mascarilla, desinfectando zonas de uso p├║blico y lav├índonos las manos.

Hay que concienciar a los m├ís j├│venes para que salgan con las medidas adecuadas y la ├║nica forma de concienciarlos es utilizando todos la mascarilla, de esta manera evitaremos que el sistema sanitario viva otro colapso, situaci├│n que provocar├şa cientos de muertes evitables.

Acabar con esta pandemia depende de todos y cada uno de nosotros como sociedad unida, navegando en la misma direcci├│n. En caso contrario se avecina una cat├ístrofe social y econ├│mica similar a la de hace 100 a├▒os, lo que significar├şa que no hemos aprendido nada.

Y t├║, ┬┐cu├índo piensas que se acabar├í esta pandemia? D├ęjanos un comentario.

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